LHC: retrasado hasta mayo de 2008

LHC = Large Hadron Collider (Gran Colisionador de Hadrones). Es el acelerador de partículas más grande del mundo, tanto en tamaño como en la energía que es capaz de suministrar a las partículas.

Se trata de un anillo de 27 km de circunferencia, situado mayoritariamente en Francia, y una pequeña parte en Suiza (en el CERN). La razón principal de su construcción es encontrar el llamado bosón de Higgs, que es una partícula, hoy por hoy hipotética, que sería la que proporcionaría la masa a la materia. También servirá para profundizar en el conocimiento de la materia.

Para que nos hagamos una idea de la aceleración a la que se someterá a los protones en el LHC, en un segundo, un protón dará 11 000 vueltas a los 27 km de circunferencia. Es decir, que alcanza una velocidad de 297 000 km/s, muy próxima a la velocidad de la luz. Por tanto, su masa será enorme y la energía que lleva también.

Su puesta en funcionamiento ha tenido varios retrasos, sobre todo a problemas de financiación. Inicialmente se había pensado en el año 2002 para arrancar. Una vez resueltos, se había establecido noviembre de este año (2007) para su puesta en marcha; pero al hacer unas pruebas de presión el 27 de mayo, se rompieron los soportes de los enormes electroimanes. Y ha retrasado todo el proyecto, proponiéndose como nueva fecha mayo de 2008.

Los electroimanes son superconductores, lo que significa que para funcionar tienen que estar a la temperatura del Helio líquido (1,9 K). Es una temperatura tremendamente baja y es muy fácil que el "frío"; se escape por cualquier sitio. Los soportes se habían hecho lo más finos posible para evitar que por ahí se "escapara"; el frío. Pero los han hecho tan finos, que no han sido capaces de resistir la presión.

Se ha estudiado lo sucedido, se ha alterado el diseño ligeramente, y ya se han hecho los nuevos soportes. Aunque también hay que reparar los electroimanes.

Los nuevos soportes son estos:


Foto de Peter Limon. Cortesía de Fermilab.


Un mes para enfriar, un mes para calentar

El conjunto que debe enfriarse a 1,9 K pesan nada menos que 38 000 toneladas. O dicho de otro modo: 38 millones de kilos. No es una masa pequeña.

Así que para enfriarlo se necesita un mes. ¡Un mes!

Pero lo que más me ha sorprendido es que una vez que está frío, en volver a calentarse para que los técnicos puedan entrar a repararlo se necesita otro mes.

Así que las cuentas son muy sencillas. Estaba frío cuando se le ha sometido a una fuerte presión y los soportes han cedido. Ha habido que dejar que se calentara (un mes). Si calculamos que se tarda un mes en el arreglo, después hay que dedicar otro mes al enfriamiento. Es decir, que una simple avería cuesta tres meses.

No me extraña que se vayan hasta mayo. Incluso me parece poco.

Nota de Fermilab sobre avería

Candidato a Nobel

Por otro lado, el CERN se encuentra con el “agua al cuello”. Sin duda, el director del equipo que descubra el bosón de Higgs (si es que de verdad existe) tiene garantizado el Premio Nobel. Pero el LHC no es el único el el juego. También el Fermilab está a punto de conseguirlo. Incluso hay rumores de que ya lo han detectado. Tan sólo falta confirmación.

Sería un pena que el LHC, que ha tardado 15 años en construirse, y en el que han trabajado más de 10 000 físicos y 500 centros de investigación y empresas de todo el mundo, no fuera el primero en conseguir la primera razón para la que se ha construido: detectar el bosón de Higgs.

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Comentarios

1
De: Heimy Fecha: 2007-07-28 21:44

Mmmmmh... Este año se ha rumoreado dos veces sobre descubrimientos provenientes de los equipos que usan el Tevatron (Fermilab). Uno en enero (desmentido rápidamente) y otro en mayo, sobre la fecha en que se estropició el LHC. En principio, este otro tampoco tendría base... Además, hace ya dos meses. Si tuvieran algo concreto supongo que ya sabríamos algo :)



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