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Ha muerto Fred Whipple 2004-09-05

Hace unos días el Pez nos decía que había fallecido Joan Oro, un pionero en los estudios sobre el origen de la vida. En un comentario, nuestro anfitrión, Víctor Ruiz, nos informaba que también había muerto Fred Whipple, un importante astrónomo del siglo XX. Murió e pasado lunes, en un hospital de Cambridge a los 97 años de edad.

Esta nota quiere ser un homenaje a este importante astrónomo.

Antes de que los soviéticos lanzaran el primer satélite artificial, el famoso Sputnik, Whipple los había predicho, como otros muchos científicos; pero lo novedosos es que había hecho una red de detección de los mismos con cámaras fotográficas. De forma que cuando los soviéticos lanzaron el Sputnik, su red fue capaz de seguirlo.

En 1950, la teoría no sólo dominante sino casi la única sobre la naturaleza de los satélites es que eran polvo, granitos de polvo –lo que explicaba las estrellas fugaces--. Whipple demostró que si fueran así, tras haber dado varias vueltas a sistema solar se desintegrarían, lo que no era cierto. Por tanto propuso que tenía que haber una cola que uniera esos granitos y de ese modo creo su modelo de cometa: un conglomerado de trozos de roca, polvo y gases unidos por hielo (agua congelada). Al legar cerca del Sol, el agua se vaporiza y los chorros formar la espectacular coma.

36 años después, en 1986, la Mision Giotto, de la Agencia Espacial Europea, se acercó a cometa Halley y sus fotos demostraron que la teoría de Whipple era correcta.



La prensa, con buen ojo para los titulares, dijo que los cometas eran “bolas de nieve sucias”. Y es cierto. La prensa había creado una estupenda definición a partir de las ideas de Whipple.

Whipple tiene en su haber el descubrimiento de seis cometas que llevan su nombre.

Empezó a trabajar en el Observatorio del Harvard College en 1931, y entre 1955 y 1973 dirigió el Observatorio Astronómico Smithsoniano y colaboró activamente para convertiurlo en el renombrado Harvard Smithsonian Center for Astrophisics.

Chaff

Durante la Segunda Guerra Mundial uno de los problemas era que os alemanes tenían radares que detectaban a los aviones. Fue a Whipple a quien se le ocurrió la famosa idea de lanzar trocitos de papel de aluminio que confundían a los radares. Esos trocitos recibieron el nombre de Chaff.

Otras contribuciones

Hizo importantes contribuciones en campos tan diversos como las estrellas variables, galaxias, evolución estelar, supernovas, la naturaleza del medio interestelar, radioastronomías, instrumentación astronómica y fue el primero en calcular la órbita precisa del recién descubierto –por Clyde W. Tombaug- planeta (más bien tendríamos que decir asteroide) Plutón.

Plutón

Según la definición aceptada hoy en día, se llama planeta a un objeto tal que en su zona orbital todos los demás objetos que orbitan tienen menos masa que el planeta. Ese es el caso claro de la Tierra. Plutón no lo cumple.

Se lleva bastante tiempo queriendo rebajar la categoría de Plutón de planeta a asteroide, pero, resulta que es el único “planeta” descubierto por estadounidenses (Tombaugh, Nuevo Méjico), y “con la Iglesia hemos topado, hermano Sancho”.


Noticia fallecimiento

New York Times

Enviado por flexarorion a las 01:00 | 0 Comentarios | Enlace


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